安上がりなデート?

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皆さんの家に、ペットはいますか?名前はどうやってつけましたか? 2010年の犬の名前ランキングを調べてみたところ、1位が「チョコ」、2位が「ココ」、3位が「マロン」だそうです(アニコム損害保険株式会社調べ)。柴犬には「コテツ」「ヤマト」「サクラ」など和風な名前、マルチーズには「マル」「ミルク」「シロ」など真っ白な姿から連想される名前、ポメラニアンには「ポンタ」「モコ」などふさふさした毛並みから連想される名前をつけるなど、名づけには犬種名や見た目が大きく影響するよう。

では「安上がりなデート(Cheap Date)」と奇妙な名をつけられた生き物はなんでしょう?

センスが試される、名付けのルールとは?

cheapdateと名付けられたのは、なんとちっぽけなショウジョウバエ。このショウジョウバエはアルコールにとても感受性が高く、すぐに酔っ払ってしまいます。すぐに酔っ払える、デート代が安くすむ、まさにチープデート。では名付け親は誰でしょう?ショウジョウバエの愛好家?──答えは、Ulrike Heberleinさんという神経学者の研究室。私たちがアルコールを飲んだときに体の中で何がおこるのか、その疑問を解決すべく行った研究中に見つけだしたショウジョウバエの変異体(遺伝子が壊れている個体群)に、cheadateと名付けたのです。この名付けセンスの持ち主に、ぜひお会いしてみたい。

ヒトのモデルとして実験対象になる生物には、大腸菌や酵母から線虫、ショウジョウバエ、ゼブラフィッシュ、マウスなど多種います。病気の原因を解明したり、効果のある薬を開発したり、そもそも私たちの体がどんなしくみでできてくるのかといった謎を解くために、これらの生き物の中から研究者(遺伝学者)は研究に役立ちそうな変異体を探します。見つけた変異体には、特徴がわかりやすい名前をつけて区別します。名付け方にはルールがあるのですが、実はこのルール、生き物ごとに違います。

酵母や大腸菌のような微生物や線虫では「アルファベット3文字+数字」のように厳格(線虫では、変異体の数が増えたため、最近ではアルファベット4文字に増加)。例えば線虫では、gld-1(germline development:生殖腺発生)、rol-6(roller:くるくる回転)、dpy-10(dumpy:太っちょ)といった具合。

(資料提供:東京大学 飯野雄一研究室)

一方、研究材料としての歴史が長く、名付けルールが整備されていないショウジョウバエでは、「変異体の特徴に基づいて名付ける」以外、名付けの際に字数制限などはありません。そのため、他の生物に比べると、大胆でユニークで魅力的な名前がいっぱい。例えば、Ken and Barbie(ケンとバービー、あのバービー人形です)、I'm Not Dead Yet(まだ死にきれない)、musashi(二刀流のわれらが剣士、武蔵)、shibire(痺れ)、taiman(怠慢)などなど…それぞれ、どんな変異体か、調べてみたくなりませんか?

欲しい変異体を見つけ、研究で大成功!秘訣は?

面白いのは名前ばかりではありません。cheapdateが見つかった経緯も、これまたなかなか面白い。皆さんだったら、何万匹といるハエの中からアルコールに弱い1匹のハエをどうやって見つけ出しますか? Ulrikeさんたちは、inebriometer(酔っ払い測定器?)という特殊な装置を使いました。

この装置は、大きな筒とアルコール噴霧器がつながっています。アルコール蒸気を筒の中に吹き込み、同時にハエを筒の中へ。筒の中はいくつもの小部屋にゆるく分かれていて、元気なハエは上に上って行けるけれど、酔っ払ったハエは次第に下へふらふらと落ちていき、一番アルコールに弱いハエがポトンと筒の下へと排出される、という仕掛け。ポトンと出てきたのがcheapdateです。

誰もうまく見つけることができなかった変異体を見つけ出し、研究で大成功をおさめるには、みんなが手に入れられる市販の装置ではなく、ユニークな装置を自分で作ることが秘訣!

inebriometerという装置が作られたのは10年以上前の話。では今はどんな装置を使って生き物の行動を調べているの?そんな興味を持った方はぜひ8月6日~7日に未来館にて開催される参加費無料の夏休みイベント「泳ぐ!飛ぶ!くねる!~遺伝子からよみとく行動~」へ。ショウジョウバエがどれだけ記憶能力があるのかを調べる装置や、線虫の動きを自動追跡する最新装置「Multi Worm Tracker」、そしてゼブラフィッシュの瞬時の行動を解析できるハイスピードカメラも会場に登場します!

(左:ショウジョウバエの記憶アッセイ装置。右:Multi Worm Tracker。)

イベント詳細ページはこちら。当日参加も可能です!

泳ぐ!飛ぶ!くねる!~遺伝子からよみとく行動~研究者トーク編(8月6日)

泳ぐ!飛ぶ!くねる!~遺伝子からよみとく行動~ワークショップ編(8月7日)

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