シロアリは、家どころか空気も食べる?!

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みなさん、こんにちは!

2月のチョコレートの日生まれのぶっちーです!!

さて、飼育員のぶっちーと猟師の武田の生き物好きコンビが、不定期ではありますが、未来館内でシロアリを使って対話活動などを始めました!!


え!?なんでシロアリと思われたみなさん。

そもそもみなさんはシロアリにどんなイメージをお持ちですか??

※この続きにシロアリの写真がございます。苦手な方はごめんなさい。。

20150123_ohbuchi01_オオシロアリ.jpg【写真】オオシロアリ CC-BY K.KIHARA

シロアリは、家を食べてしまう害虫。

そんなマイナスイメージが強いかもしれません。実際、シロアリは家の木材部分を食べてしまいます。写真は体長1cm以上になる日本最大のオオシロアリという種類。彼らはもっぱら森に棲んでいて住宅を食い荒らすということはありません。ですが、森の中でも倒木や朽ち木を食べて暮らしています。

では、木は何でできているかと言いますと、セルロースです。ですので、同じくセルロースで出来た紙を餌にしてシロアリを飼うこともできます。

しかし、食べ物がセルロースだけで生きていかれるものなのでしょうか?セルロースは炭素と水素が長く連なった糖類です。エネルギーにはなりえますが、身体をつくるのに必要な窒素を含んではいません。私たちヒトの場合、糖(炭素と水素)だけでは生きていかれません。肉や魚などから、窒素を含むタンパク質を摂取しないとなりません。

では、シロアリは窒素をどこから得ているのでしょうか?2008年に日本の研究チームが、イエシロアリという種類のシロアリでその謎を解明しました。

実は、シロアリたちは空気の8割をしめる窒素を栄養にしていたのです!!!!仙人顔負けですね。


しかし!!

実は、セルロースも空気中の窒素もシロアリ自身が分解・消化しているわけではありません。シロアリの腸内にいる微生物たちが分解して栄養に変えているのです。

20150123_ohbuchi02_原生生物.jpg【写真】シロアリの腸内(後腸内)に棲む複数種の原生生物たち。CC-BY S.MORIYA

シロアリの中には原生生物と呼ばれる微生物のなかまと、さらにサイズのずっと小さな細菌と呼ばれる微生物のなかまが棲んでいます。どちらも身体が1つの細胞でできた生き物ですが、原生生物と細菌はサイズも細胞の中の複雑さもまったく異なります。ですが、今回はこの話は本筋ではないので、またの機会にいたしましょう。違うということだけ、覚えていてください。

窒素をシロアリが利用できる形に加工してくれているのは細菌で、その細菌は原生生物の中に棲んでいます。

つまり、シロアリの中に原生生物が棲んでいて、その原生生物の中に細菌(バクテリア)が棲んでいるのです。まるでマトリョーシカ!!(ややこしいのですが、原生生物の中に棲まずに、シロアリの腸内に直接棲んでいる細菌もいます。)

20150123_ohbuchi02_マトリョーシカ.jpg【イラスト】CC-BY K.KIHARA

シロアリが細かく砕いて食べた木材のかけらは、まず原生生物が取り込みます。そして、原生生物は木材を構成するセルロースを、シロアリのエネルギー源になる酢酸と、細菌のエネルギー源になるブドウ糖などに変えます。細菌は、このブドウ糖のエネルギーを使って空気中の窒素をアンモニアに変え、さらにさまざまなアミノ酸やビタミンを生み出していることが明らかになったのです。

なんたる内助の功!!!!


もはや、シロアリは原生生物や細菌が腸内にいないと生きていかれません。そして、シロアリたちがいないと、朽ち木などの植物遺体が土に還らず、土地が豊かにならないと言われています。

そんな地球生態系を支えるシロアリと、シロアリを支える原生生物や細菌を直に観察してみたくはありませんか!?未来館では、2月11日と21日にシロアリ観察イベントを行います。

特に

2月11日には大人向けのイベントとして、シロアリ研究者の木原久美子先生と一緒にシロアリを観察いたします。普段は子どもたちに遠慮している大人の皆さん!!ぜひ、この機会にシロアリ研究者の話を聴きながら、ご自分の手で観察しませんか??

2015-123_ohbuchi_木原先生.jpg

森の中でシロアリ調査中の木原先生。CC-BY K.KIHARA

■イベント詳細は下記リンクをご参照ください。

①2月11日(水・祝)、参加対象:高校生から大人のクラブMiraikan会員

おとなのためのシロアリ解剖観察 ~ヒトにとっての害虫は、地球にとっての益虫?~

②2月21日(土)、参加対象:小学4年生以上のクラブMiraikan会員

シロアリ解剖観察 for キッズ ~実はいいムシ?シロアリのお仕事~

それぞれ応募〆切が、①は2月3日、②は2月6日となっていますのでご留意ください。

また、木原先生が講師をされるのは①のみです。②は私と武田が講師をつとめます。

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